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新型ウイルスの世界的大流行の始まりか 鳥インフルが人同士に感染する凶暴タイプに

   世界中で5000万人~1億人が死亡したといわれる1918~1919年のインフルエンザ・パンデミック(爆発的流行)からちょうど100年。再び新型インフルエンザの大流行が始まる可能性が極めて高くなったという恐ろしい研究が発表された。

   東京大学の河岡義裕教授が率いる国際研究チームが、中国で人への感染が続いている鳥インフルエンザウイルスの一部が2017年2月に変異し、哺乳類同士で感染するタイプに変わったことを突きとめた。このウイルスが人間から人間に感染するタイプに変わり、パンデミックが起こるのは時間の問題という。研究成果は米科学誌「セル・ホスト&マイクローブ」(電子版)の2017年10月19日号に発表された。

脳と肺にウイルスが増殖、死亡したフェレットの図(「セル・ホスト&マイクローブ」誌の論文より)
脳と肺にウイルスが増殖、死亡したフェレットの図(「セル・ホスト&マイクローブ」誌の論文より)

第1次世界大戦を「自然消滅」させたウイルスの猛威

   1918年に始まったインフルエンザ・パンデミック(スペイン風邪とも呼ばれた)は、第1次世界大戦のさなかだったため被害の実態は不明だが、当時の世界人口の3割弱にあたる5億人が感染、1億人近くが死亡したといわれる。各国とも戦争どころではなくなり、世界大戦は「自然消滅」の形で終わった。

   人類の歴史の中でインフルエンザの大流行・大量死が繰り返されてきたが、次のパンデミックの引き鉄となるのが中国で大流行中の鳥インフルエンザ「H7N9」型といわれる。致死率が非常に高く、もともと鳥同士しか感染しなかったが、変異を繰り返し、2013年から人にも感染するタイプに変わった。世界保健機関(WHO)によると2017年9月末までに中国本土で1564人が感染、612人が死亡している。人間では約20年かかる世代交代をウイルスは数分~数時間で成し遂げ、進化が早い。このウイルスが人から人に感染するタイプに進化するとパンデミックが始まるといわれる。

   刻一刻と迫るパンデミックの危機を心配し、香港の衛生防護センターは2017年1月22日、春節(旧正月)を利用し中国本土へ行く予定の旅行者に「渡航を控えるよう」警告を発した。また、WHOのマーガレット・チャン事務局長は同年1月25日、「中国でのH7N9型ウイルスの感染者が今季(16年秋以降から)すでに225例に達し、過去4年の致死率が約40%にのぼっている。世界はパンデミックのための準備が必要なのに、まだ十分に整っていない」と警告する異例のコメントを発表した。

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